Шелкографией называют разновидность трафаретной печати, в которой в качестве формного материала используются специальные моноволоконные полиэфирные, полиамидные (нейлоновые) или металлические сетки частотой 4—400 нитей/см и толщиной примерно 40—500 мкм. Обычно пробельные элементы формируют непосредственно на сетке фотолитографическим способом. Для изготовления трафарета на сетку наносится слой фоторезиста, при этом может быть использован как сухой плёночный фоторезист (капиллярная плёнка), так и жидкий фоторезист, который высушивают на сетке после нанесения, а также комбинирование этих двух способов. После нанесения фоторезиста все ячейки сетки оказываются закрытыми плёнкой фоторезиста. Затем трафарет облучается УФ-излучением с длиной волны 360—420 нм, обычно от ртутной кварцевой лампы через маску. В подавляющем большинстве случаев экспонирование проводится контактным способом. Через прозрачные участки маски фоторезист на трафарете засвечивается УФ-излучением и при этом полимеризуется, становясь нерастворимым в воде за исключением участков, не подвергшихся облучению (закрытые зачернёнными участками фотошаблона). Незакрытые от света участки неэкспонированного фоторезиста после экспозиции смывается водой. Участки со смытым фоторезистом являются печатными элементами, так как ячейки сетки на этих участках не закрыты плёнкой несмытого фоторезиста.

Непосредственно само нанесение краски производят специальным инструментом, называемым ракель, при этом ракель проводят по верхней (ракельной) стороне сетки (трафарета), протягивая валик густой краски вдоль всего трафарета. Таким образом, краска дозированно проходит через ячеи сетки в тех местах, где смыт фоторезист.

Как правило, трафаретные сетки после отпечатывания тиража поступают на регенерацию — смывку полимеризованного фотополимерного слоя и применяются повторно.

Печать подходящими красками может проводиться практически по всем материалам — по бумаге, пластмассам, шёлку, стеклу, керамике, металлам, тканям, коже, резине и т. д. Краски могут различаться по типу связующего (водные, сольвентные (на основе органических растворителей), пластизоли, краски для стекла и деколей на основе стеклянного наполнителя (фритты[en]), содержащие металлический пигмент и связующее), способу отверждения (ультрафиолетового отверждения (водные и традиционные УФ-краски), температурной фиксации (пластизоли, водные), воздушной сушки (сольвентные, водные), термополимеризуемые краски.

Благодаря особенностям технологии шелкография позволяет печатать как на плоских, так и на других поверхностях. Сейчас трафаретная печать применяется не только в полиграфии, но и в текстильной, электронной, автомобильной, стекольной, керамической и других отраслях промышленности.

Одной из особенностей шелкографии является возможность получать толстый слой краски толщиной от 8—10 мкм до 1000 мкм и более (для офсетной печати толщина красочного слоя составляет 1—2 мкм) с высокой укрывистостью и насыщенностью цвета. Также можно использовать спецэффекты — глиттеры (блёстки), объёмную печать, имитацию при печати бархата или резины. Возможна как прямая печать непосредственно на запечатываемую поверхность, так и переводная (трансферная) на промежуточный носитель (например на трансферную бумагу) с последующим переносом изображения на изделие.